A empresa de distribuição Rutronik já está a comercializar o kit Bluetooth Smart Beacon Kit nRF51822 da Nordic Semiconductor. Este projecto de referência baseia-se no multiprotocolo Bluetooth Smart e no System-on-Chip (SoC) nRF51822 proprietário da Nordic a 2.4GHz, permitindo demonstrar e desenvolver facilmente soluções iBeacon e respectivos dispositivos hardware compatíveis para smartphones iOS e Android.
 
O termo inglês “beacon” é utilizado tanto para semáforo como para farol (entre outros significados) podendo ser traduzido idealmente como “aviso” ou, neste caso, sistemas avisadores. Enquanto não existir uma tradução consensual mantemos a designação original em inglês.
 
A tecnologia de aplicações “beacons” Bluetooth Smart baseia-se em transmissores Bluetooth de baixo consumo (Bluetooth Low Power) e baixa potência que são capazes de anunciar a sua presença a dispositivos móveis Bluetooth Smart Ready que estejam na proximidade. O nRF51822 Beacon Kit usa um circuito ultra-compacto, com apenas 20mm de diâmetro, alimentado por uma única pilha CR1632 e vem agora permitir que mais empresas possam desenvolver aplicações compatíveis com a tecnologia iBeacon da Apple – actualmente já a ser implementada por múltiplas grandes cadeias de lojas como alternativa de método de pagamento sem fios – assim como criar projectos de especificações originais usando a tecnologia Bluetooth Smart.
 
Este kit é comercializado pronto a funcionar se usarmos as apps próprias para smartphones iOS e Android (4.1/4.3). O firmware está disponível como código fonte no website da Nordic e permite explorar diferentes aplicações deste tipo que podem ser facilmente implementadas para testar novos produtos e ideias. A solução explora a capacidade do SoC nRF51822 SoC de suportar actualização de firmware OTA-DFU (Over-The-Air-Device Firmware Upgrade) permitindo que o software beacon seja actualizado facilmente em qualquer altura. Como cada marca e modelo de smartphone usa diferentes níveis RSSI (indicador de qualidade do sinal recebido), o nRF51822 Beacon Kit tem uma função de sintonização que permite atingir um desempenho consistente independentemente do modelo de telemóvel.
 
Com estas especificações e características, este kit irá seguramente permitir que muitos fabricantes OEM e ODM possam iniciar o desenvolvimento de dispositivos beacon para serem usados em conjunto com os serviços associados que já estão a ser implementados, sendo que o mercado irá seguramente precisar de muitas soluções hardware compatíveis. O caso de estudo mais interessante para implementação do kit nRF51822 diz actualmente respeito às aplicações de “contextual awareness” (localização contextual) que permitem fornecer informações relativas à proximidade dos dispositivos móveis em relação a um Ponto de Interesse (POI).
 
Outros campos de aplicação actualmente em implementação incluem os já referidos sistemas de pagamento e fidelização em grandes lojas, informação de disponibilidade em stock, informação complementar disponibilizada aos visitantes de galerias e museus, informação sobre transportes públicos, gerar listas de compras, etc.
 
Existe actualmente quem pense que as implementações “beacon”, nomeadamente a tecnologia iBeacon proposta pela Apple como padrão aberto (igualmente compatível com dispositivos Android, como receptores) é um concorrente das aplicações Near Field Communication (NFC) quando na verdade são soluções complementares. Enquanto as aplicações beacon se baseiam na tecnologia Bluetooth Low Energy e Bluetooth 4.0, actualmente disponível em todos os dispositivos móveis recentes, tendo funcionalidades excelentes para localização, as aplicações NFC, bastante mais limitadas nomeadamente em termos de distância (idealmente 4 cm, ou no máximo até 20 cm) podem servir idealmente para autenticação.
 
As implementações de sistemas de pagamento sem contacto que estão a ser testadas já demonstraram ser extremamente convenientes mas estão longe de ser seguras, razão porque ainda será necessário muito desenvolvimento, nomeadamente em termos de hardware. Por outro lado, com sistemas NFC dificilmente será possível passear descontraidamente por um museu e ouvir explicações sobre as obras de arte expostas, bastando para isso estar a uns metros da peça que nos interessa. As aplicações beacon são extremamente prometedoras em sistemas de informação públicos, permitindo que os nossos smartphones nos possam guiar no interior de um grande centro comercial ou mesmo no centro de uma cidade, de forma complementar aos actuais sistemas de navegação GPS.
 
A disponibilidade de kits de desenvolvimento como este vêm facilitar bastante esta importante evolução.
 
  > Comprar no website da Rutronik
 
  > Mais informação sobre as soluções Bluetooth Low Energy da Nordic