A National Instruments lançou recentemente uma versão especial do seu software LabVIEW para os mais recentes kits de construção LEGO Mindstorms baseados na plataforma de microcontrolador EV3 Brick. Estes módulos EV3 usam um processador ARM9 já com ligações para motores e sensores, tendo uma porta USB para criar ligações WiFi e acesso à Internet, para além de terem um leitor de cartões Micro SD. Os kits LEGO Mindstorms são uma forma simples de qualquer pessoa ter um primeiro contacto com estruturas robotizadas e telecomandadas mas, ao mesmo tempo, tal como qualquer produto da LEGO, podem ser utilizados de forma totalmente criativa por quem quiser ir mais longe. Nomeadamente, para quem está a trabalhar em robótica, é uma forma acessível de construir e testar protótipos antes de entrar por soluções mecânicas complexas. E com a ligação ao LabVIEW torna-se possível garantir que tudo o que se experimenta possa ser portado para outros ambientes e plataformas.
 
O Módulo LabVIEW para LEGO Mindstorms – para quem já tem licença LabVIEW – pode ser descarregado gratuitamente no site da NI e está disponível tanto para educação como para aplicações comerciais.
 
Este módulo de software é uma óptima forma de comunicar e controlar a plataforma EV3 da LEGO com o LabVIEW, ganhando funcionalidades adicionais não disponíveis no software básico para Mac e PC que a LEGO disponibiliza com os seus kits Mindstorms – igualmente criado pela NI. Como o LabVIEW tem já bibliotecas de conectividade com milhares de sensores, dispositivos e sistemas, torna-se possível criar projectos de estruturas robotizadas de forma mais simples, independente do seu grau de complexidade. Esta ligação cria uma plataforma ideal para aprendizagem, servindo para incentivar estudantes a explorar as suas capacidades na área da ciência, tecnologia, engenharia e matemática – aquilo que nos Estados Unidos se designa actualmente por edução STEM.
 
Tal como explica Rob Torok, um professor de matemática e robótica no Claremont College, “Eu uso o LabVIEW nas minhas aulas de informática porque se trata de uma aplicação padrão na indústria mas também pela forma como se torna acessível a um grande número de estudantes, incluindo aqueles que têm dificuldades em ler e escrever. O suporte EV3 significa que os estudantes podem continuar a usar o LabVIEW nos seus projectos, o que é óptimo”.
 
Sendo o LabVIEW utilizado nalguns dos mais ambiciosos projectos científicos a nível mundial, os estudantes que aprenderem a usar LabVIEW com estas soluções estão a usar as mesmas ferramentas de programação usadas por profissionais e cientistas de todo o mundo. Chris Rogers, um professor da Universidade Tufts (Estados Unidos) que trabalhou com o grupo LEGO e a NI para desenvolver a linguagem Robolab (que inspirou o ambiente de programação gráfico NXT-G e agora o módulo LabVIEW), usa a robótica como forma de ensinar ciência e matemática nas suas aulas e agora está a usar o software LabVIEW para LEGO Mindstorms nas suas aulas. “Uso o módulo LabVIEW para introduzir os meus alunos às capacidades destes sistemas LEGO porque é fácil terem sucesso. Suavemente, depois vou evoluindo para o mundo mais avançado dos microprocessadores Linux, FPGAs e mesmo sistemas operativos de robótica”, explica.
 
A nova aplicação LabVIEW para LEGO Mindstorms está agora a ser activamente promovida pela National Instruments e pela LEGO para promover a educação e incentivar o gosto pela electrónica, robótica e programação a novas gerações. A NI e a LEGO vão trabalhar em iniciativas pensadas especificamente para estudantes de níveis básicos que sirvam para introduzir estas ferramentas nas aulas e em concursos.
 
Estes programas vão complementar assim as iniciativas já promovidas pela LEGO Education, a divisão que o grupo LEGO criou especialmente para promover soluções educacionais desde a pré-primária até aos níveis mais avançados, pré-universitários.
 
A National Instruments está a criar uma série de materiais complementares à aplicação LabVIEW para LEGO Mindstorms, com vídeos, tutoriais e recursos educativos criados especificamente para professores e alunos, onde se incluem exemplos de experiências científicas e projectos reais.
 
Os materiais educacionais criados pela NI para a plataforma LabVIEW para LEGO Mindstorms estão disponíveis num website especialmente criado pela empresa para iniciativas de educação, denominado K12Lab.com, onde os próprios professores podem partilhar experiências e comunicar com outros educadores e receber suporte técnico.
 
  > Visitar o website da LEGO Education
 
  > Visitar o website de educação criado pela National Instruments